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¿Quienes son los resposables de la primera gran extinción en la Tierra?

¿Quienes son los resposables de la primera gran extinción en la Tierra?

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Hace 540 millones de años pudo haber ocurrido la primera gran extinción que haya conocido el planeta, hacia finales de la era Neoproterozoica, en el período Ediacárico. Durante este período aparecieron los primeros organismos pluricelulares, y según las creencias científicas, podrían ser el origen de los animales, aunque esto está sometido a debate.

A pesar de las dudas y la dificultad para realizar investigaciones que se remiten a una época tan lejana, ahora los científicos aseguran que este período atestiguó la primera extinción masiva y que no fue a causa de las erupciones volcánicas ni el impacto de meteoritos. La responsable fue la evolución.

Según investigadores de la Universidad de Vanderbilt (EE.UU.), las grandes erupciones volcánicas sucedieron cientos de miles de años antes de esta extinción, así que no fueron los causantes de ella, dejando como única respuesta posible la acción de seres vivientes.  Así indica el estudio publicado en la última edición de la revista Procedings, que edita la Academia Nacional de Ciencia estadounidense.

Durante la era Neoproterozoica, los organismos que venían desarrollándose en el planeta descubrieron como tomar la luz del sol y aplicarla como fuente de energía, proceso que les permitió multiplicar sus células. Con el paso del tiempo, estos organismos llamados ‘ediacaranos’, llegaron a ser invertebrados muy primitivos similares a las medusas o los moluscos. Para ese momento aún no habían desarrollado mecanismos sólidos de protección como los caparazones.

“La gente ha tardado en aceptar que los organismos biológicos también pueden conducir a una extinción masiva, pero nuestro estudio comparativo de varias comunidades de ediacaranos, apoya la hipótesis de que se trataba de la aparición de animales complejos capaces de alterar el ambiente, que definimos como ‘ingenieros del ecosistema’, que dieron lugar a la mencionada extinción”, asegura Simon Darroch, profesor de Ciencias ambientales y de la Tierra en la Universidad de Vanderbilt.

Según Darroch, el comportamiento de los seres vivos tiene un impacto real en el medio ambiente que puede alterar su ecosistema y cambiarlo en su totalidad. Además, exalta al ser humano como el mayor interventor del entorno propio que jamás haya existido.

“Hay una poderosa analogía entre la primera extinción en masa de la Tierra y lo que está sucediendo hoy en día. La extinción de finales del Ediacárico muestra que la evolución de los nuevos comportamientos pueden cambiar fundamentalmente el planeta entero, y nosotros somos los más poderosos ‘ingenieros del ecosistema’ que la Tierra ha conocido.”

desierto sabana
desierto sabana

Aunque la aparición del oxígeno en cantidades colosales contribuyó a la muerte de un gran cúmulo de microorganismos, los ediacaranos prevalecieron pues se adaptaron. Gracias al proceso fotosintético que estos organismos desarrollaron, comenzó a expelerse oxígeno hacia la atmósfera terrestre, gas que era letal para la gran mayoría de microbios que existían en ese entonces. Se podría decir entonces, que el oxígeno era un agente contaminante y nocivo.

Sin embargo, no se sabe mucho sobre los ediacaranos pues no desarrollaron conchas o esqueletos; eran invertebrados, así que los científicos han debido investigar a través de las huellas que dejaron en arena o ceniza volcánica. Se cree que estos primitivos animales vivían en el mar en medio de una extrema paz y tranquilidad, sin recorrer grandes distancias, nutriéndose e de agentes químicos dispersos en el agua en lugar de ser depredadores o alimentarse de incautos organismos más pequeños.

Tras pasar 60 millones de años aparecieron los primeros animales. Habían desarrollado mecanismos de defensa, aumentaron su tamaño y podían moverse libremente. Además, cazaban y consumían organismos vulnerables para sobrevivir. La diversificación de especies formó varias familias: vertebrados, artrópodos, moluscos, esponjas, medusas y anélidos.

El estudio se realizó al sur de Namibia, África, donde se encuentran los restos de la comunidad ediacarana más joven conocida, asentada en diversos estratos montañosos de la región. Los datos recopilados por los científicos indican que en esa área están asentados organismos ediacaranos de hace 545 millones de años, justo cuando estaban a punto de extinguirse.

“Encontramos que la diversidad de especies en este sitio fue mucho menor, y no hay evidencia de un mayor estrés ecológico, que en otros sitios comparables que tienen entre 1 y 1,5 millones de años más”, informó el profesor.

Las rocas que aquí se encuentran conservan huellas de los primeros animales, que según indica el estudio fueron los responsables de la extinción de los ediacaranos.


 

Fuente: http://www.muyinteresante.es/ciencia/articulo/la-responsable-de-la-primera-gran-extincion-en-la-tierra-811441273215

 

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